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Los cinco mamíferos endémicos de Canadá

Canadá es un país inmenso, con casi diez millones de kilómetros cuadrados, es el segundo país más grande del mundo y en él habitan especies muy conocidas y carismáticas, osos pardos, polares y negros, los inmensos alces y animal emblemático de los canadienses, el famoso castor. Pero lo que no muchos saben es que en todo el territorio del país del maple hay cinco mamíferos que no se encuentran en ningún otro lugar del mundo, estos son los cinco mamíferos endémicos de Canadá.

En las provincias atlánticas vive un pequeño animalito que se caracteriza por ser controlador de las poblaciones de arañas y ciempiés, pero sobre todo de las larvas de escarabajos y moscas. Gran parte de la cacería de este pequeño animalito se desarrolla en las grietas de las rocas presentes en el hábitat que ocupa la Sorex gaspensis o mejor conocida como la Musaraña de Cola Larga o Musaraña de Gaspé.

Según información del Atlantic Canada Conservation Data Center las Musarañas de Gaspé habitan exclusivamente en la península de Gaspé en el sureste de Quebec, el centro norte y oeste de New Brunswick y en la isla del Cabo Bretón, Nueva Escocia en zonas rocosas cubiertas de musgo y en suelos cubiertos de hojas de los bosques caducifolios entre los 290 y los 400 metros sobre el nivel del mar.

Musaraña de Gaspé - Sorex gaspensis

Otro de los cinco mamíferos endémicos de Canadá es precisamente otra musaraña, la Sorex maritimensis o Musaraña Marítima. Es supremamente difícil ver una musaraña de mar y también pertenece a la fauna ubicada en las llamadas Provincias Atlánticas de Canadá.

Vive exclusivamente en las provincias de New Brunswick y Nueva Escocia y por los escasos datos que se tienen sobre esta pequeña Musaraña, Don Stewart, PhD., profesor de biología en la Universidad de Acadia adelanta en la actualidad un estudio para recopilar datos sobre las preferencias de hábitat de dos musarañas en particular, una de ellas, la Marítima, que a pesar de su nombre, prefiere, hasta donde se ha podido determinar, humedales y marismas, pantanos y pastizales húmedos.

La preocupación con respecto a este otro animal endémico de Canadá es que en el verano y los meses más cálidos de primavera y otoño, su hábitat se vuelve más vulnerable a las inundaciones y cuando la temperatura desciende, pero no lo suficiente como para generar nieve, la musaraña queda expuesta al frío, pues ella usualmente se refugia bajo la nieve depositada en las zonas donde habita.

Dentro de la investigación que adelanta el profesor Stewart, se instalarán cientos de trampas en donde las musarañas quedarán atrapadas y luego de retirar los excrementos que serán enviados para análisis de alimentación en la Universidad de Acadia en Nueva Escocia, serán nuevamente liberadas a la vida silvestre.

Musaraña Marítima - Sorex maritimensis

El tercero en la corta lista de los cinco mamíferos endémicos de Canadá es el Lemming de Collar de Richardson (Dicrostonyx richardsoni) un pequeño roedor que obtuvo su nombre del naturalista y cirujano escocés John Richardson, quien se dedicó a explorar el norte de Canadá, especialmente el ártico.

Este animal habita al oeste de la Bahía de Hudson en la tundra del centro – norte de Canadá, en donde la vegetación es arbustiva y hay escasa presencia de árboles por lo que su principal alimento en el verano son pastos, juncos y otro tipo de vegetación verde cuando el sol calienta estas heladas tierras. En invierno, su dieta se restringe a pequeñas ramitas de álamo, sauces y abedules de invierno.

Pero estos pequeños roedores de apenas 13 centímetros de largo en promedio y una pequeña cola de un centímetro más, deben tener especial cuidado con los depredadores especializados en estas latitudes, los zorros árticos, los búhos nevados y algunos mustélidos que habitan allí.

Las hembras tienen camadas de cuatro a ocho crías y pueden reproducirse dos o tres veces cada año en nidos que elaboran en madrigueras cavadas en el permafrost. Precisamente para cavar en este duro suelo congelado requieren de garras excavadoras agrandadas en sus patas delanteras que se desarrollan cuando abandonan su pelaje café, del verano y lucen el traje blanco de invierno.

Lemming de Collar de Richardson - Dicrostonyx richardsoni

El segundo roedor más grande de Norteamérica,, después del castor, es la Marmota de la isla de Vancouver, Marmota vancouverensis, primas de las ardillas, las superan ampliamente en tamaño y son de hábitos terrestres y habita en las zonas más altas de las montañas en la Isla de Vancouver en la Columbia Británica.

Este roedor se encuentra clasificado por la Unión Internacional para la Conservación de la Naturaleza, UICN, en Peligro Crítico y eso a pesar de que parezca una mala noticia, por el contrario es positiva si tenemos en cuenta que hacia 2003 sólo quedaban en el planeta 30 ejemplares de esta especie, sin la acción de conservacionistas, de seguro esta especie estaría extinta.

Gracias a un programa de cría en cautiverio y posterior repoblamiento, se ha logrado incrementar su población a un número entre 300 y 500 ejemplares que están asentadas en las montañas del centro y sur de la isla.

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Son fáciles de diferenciar de otras marmotas por su espeso pelaje color marrón oscuro que contrasta con manchas blancas en su nariz y barbilla, algunas veces en la frente y el pecho. También se caracterizan por sus fuertes músculos en el pecho y hombros que les permiten excavar túneles y madrigueras para que puedan resguardarse de los depredadores, hibernar y parir sus crías.

En cuanto a su tamaño, una marmota adulta puede medir de 65 a 70 centímetros entre su nariz y su espesa cola, pero otra cosa es hablar del peso corporal de estos grandes roedores. Al momento de terminar la hibernación hacia finales de abril e inicios de mayo, pueden haber perdido más o menos un tercio de su peso corporal de los aproximadamente 7,5 kilogramos de peso al inicio de su etapa de sueño profundo.

Algo sorprendente de la Marmota de Vancouver es que logra ralentizar su corazón cuando está hibernando a la sorprendente cifra de tres a cuatro latidos por minuto, contrastando con los 110 a 200 latidos cuando están activas.

Marmota de Vancouver - Marmota vancouverensis

Hacia el noreste de la Bahía de Hudson, en la Península de Labrador, vive otro de los cinco mamíferos endémicos de Canadá, para no perder la costumbre, es otro roedor, esta vez mucho más pequeño que la Marmota de Vancouver. El Lemming de collar de Ungava, Dicrostonyx hudsonius, de apenas 16 centímetros de longitud, apenas tres más que su primo el de collar de Richardson que ya mencionamos anteriormente.

Este pequeño animalito endémico de las provincias de Quebec y New Found Land and Labrador, vive en colonias que sufren una variación en el número de sus individuos en lapsos de tiempo que varían entre dos y cinco años. Pueden pasar de una densidad poblacional de 140 ejemplares por acre a sólo un ejemplar.

Se consideran unas máquinas reproductivas, pues alcanzan su madurez sexual al mes de haber nacido y la gestación apenas dura de 22 a 26 días, pueden tener camadas de hasta siete individuos, siendo cinco el número común de crías por parto durante la larga temporada de reproducción que va desde marzo hasta septiembre.

Como dato curioso, se sabe de la presencia de estos animalitos por el hallazgo de restos de ejemplares que datan de finales de la última edad de hielo incluso en el valle de Ottawa, muy al sur de su distribución actual.

Lemming de collar de Ungava - Dicrostonyx hudsonius

Estos son los cinco mamíferos endémicos de Canadá, cinco animales que sólo encontramos en el país más septentrional de América.

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