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¿Qué sucede cuando el fuego arrasa el Amazonas?

La selva tropical arde lentamente. Según Jos Barlow, profesor de ciencias de la conservación en la Universidad de Lancaster, Reino Unido, una línea de fuego podría avanzar solo 300 metros en 24 horas, tiempo suficiente para que los animales escapen. La pregunta es: ¿Qué le sucede a plantas y animales cuando el fuego arrasa el Amazonas? ¿A dónde uír?

Las opciones son excavar, meterse en el agua o trasladarse a otras áreas. La mayoría de los animales no pueden simplemente trasladarse a otro territorio sin consecuencias, ya sea la violencia de un competidor o simplemente la falta de recursos como comida y refugio. Desafortunadamente, la investigación sobre los impactos de estas fugas es limitada.

“No sabemos realmente qué sucede con los animales más grandes que se ven obligados a trasladarse a otros territorios”, dice Barlow. “Por lo tanto, se asume que hay una reducción en el tamaño de la población, porque no hay forma de acomodar más animales en un área [reducida]”.

Los primates, por ejemplo, pueden quedar varados en islas de vegetación no afectadas por el fuego, sobreviviendo con recursos alimenticios que también han escapado de las llamas, hasta que se vean obligados a viajar fuera de sus territorios.

Esto puede ser particularmente devastador para especies endémicas o amenazadas, como el  sauim de collar  ( Saguinus bicolor ), uno de los monos más amenazados del mundo, o el mura-sauim ( Saguinus fuscicollis mura ), una especie  recién descubierta. diez años en la cuenca de los ríos Purús y Madeira. Los efectos de los incendios en sus poblaciones aún se desconocen.

“¿Quién puede sobrevivir a las llamas? Sabemos que los artrópodos, que anidan en el suelo, suelen llevarse bien ”, dice Lucas N. Paolucci, profesor de biología de la Universidad Federal de Viçosa (MG). “Pero varios otros, como los invertebrados de basura (una capa de materia orgánica muerta o en descomposición presente en el suelo del bosque), algunas aves, pequeños mamíferos y serpientes, a menudo mueren por quemarse”.

Papamoscas real o fan-maria (Onychorhynchus coronatus),especie típica del sotobosque amazónico. Foto de Philip Stouffer
Papamoscas real o fan-maria (Onychorhynchus coronatus),especie típica del sotobosque amazónico. Foto de Philip Stouffer

“Ves pequeños invertebrados tratando de escapar de las llamas y obviamente no sobreviven”, dice Barlow. Lo mismo para los reptiles: “Encontramos tortugas en el suelo del bosque con cicatrices de quemaduras en los cascos”. Nadie puede estimar cuántos animales habrán muerto al final de los incendios de este año.

Como el fuego es un elemento relativamente nuevo en la Amazonía, el bosque y sus habitantes no han evolucionado para resistir las llamas. Los árboles tropicales, por ejemplo, no tienen la corteza gruesa de una especie adaptada a los incendios forestales en los bosques templados, como las secuoyas o los pinos.

Una quemadura en la selva tropical mata a la mayoría de los árboles pequeños o jóvenes y puede  matar a la mitad de los árboles grandes . Las semillas en el suelo, a su vez, pierden su capacidad de germinar cuando se someten a las altas temperaturas resultantes del fuego.

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Aunque los árboles más grandes no mueren de inmediato, los daños causados ​​por el fuego pueden generar heridas que permiten que los patógenos ingresen al tronco. A medida que sucumben con el tiempo, se abren espacios en el dosel del bosque, lo que hace que los árboles supervivientes sean más susceptibles a los fuertes vientos.

Cuando estos grandes árboles caen, las especies del sotobosque pierden la sombra bajo la cual se desarrollaron, siendo impactadas fuertemente por la entrada de luz y, sobre todo, por el fuerte calor del sol tropical.Barlow y sus colegas  encontraron  que, después de los incendios en la selva amazónica, la flora se altera drásticamente .

Las aves del sotobosque , que se alimentan de la basura (una capa de material orgánico o en descomposición presente en la superficie del suelo forestal, formada por hojas, ramas, flores, frutos, semillas y desechos animales) , casi desaparecen por completo. y algunas poblaciones aún no se recuperan incluso después de una década.

Foto Christian Braga Greenpeace Brasil agosto de 2020 publicada en conexaoplanetacombr

Otros estudios sugieren conclusiones complementarias. Uno de ellos  indica que la abundancia y variedades de escarabajos del estiércol cambian en los bosques quemados del Amazonas. Estos insectos juegan un papel vital en el ciclo de nutrientes y la dispersión de semillas; su declive tiene un efecto dominó en el ecosistema.

En otro importante  estudio experimental , muchos bosques fueron quemados repetidamente y mostraron una disminución en el número de especies de hormigas forestales especializadas, que ocupan lugares específicos en la cadena alimentaria, dispersan semillas y trabajan el suelo al construir los hormigueros. Después de los incendios, la población de estas especies fue reemplazada por la llegada de hormigas características de áreas más abiertas, como las sabanas.

En la misma área del experimento, otro  estudio  encontró patrones similares de pérdida de especies de mariposas. Un creciente cuerpo de evidencia demuestra que el fuego es una amenaza con consecuencias a largo plazo para los animales y las plantas que viven en el microclima fresco y húmedo del sotobosque de la selva amazónica.

Nuevamente, debido a que los incendios forestales son un fenómeno reciente en la Amazonía, los científicos aún no saben cuánto tiempo les toma a los bosques recuperarse por completo, ni siquiera si pueden hacerlo.

A medida que avanza la investigación, algunos descubrimientos han sido una sorpresa. Una es que los tapires ( Tapirus terrestris ) pueden  ayudar en la recuperación natural  de los bosques quemados. En este  estudio,  el equipo del profesor Paolucci descubrió que los tapires viajan y defecan con más frecuencia, hasta tres veces más, en bosques degradados. Debido a que son comedores de frutas, sus heces son importantes para dispersar las semillas.

Los científicos han descubierto que los tapires dispersan hasta tres veces más semillas en bosques degradados. Fotografía: Rhett A. Butler.

Sin embargo, tal descubrimiento involucra pequeños incendios experimentales cerca de bosques preservados, no grandes incendios. “¿Qué sucede en un paisaje fragmentado cuando un área quemada no está cerca de un bosque intacto?”, Pregunta Barlow. “¿De dónde vendrán las semillas? ¿Y cómo se recupera el bosque cuando no hay conectividad forestal o la posibilidad de que los animales ayuden a dispersar las semillas? ”

En áreas quemadas varias veces, o en áreas con grandes cantidades de deforestación y poca conectividad, con pocas posibilidades de recuperación, el bosque cambia de un bosque primario de dosel cerrado a lo que Barlow describe como “esencialmente arbustos abiertos y vegetación dominada por enredaderas , que es muy inflamable ”. Este paisaje, ahora desprovisto de caza, alimentos y plantas medicinales, es “de muy bajo valor para la población local, así como para la mayoría de las especies forestales”, explica.

“El Amazonas es como una burbuja. Si los árboles están intactos, mantienen la humedad bajo el dosel del bosque ”, explica Ernesto Alvarado, profesor de Ciencias del Fuego en Wilderness en la Universidad de Washington. La tala, la construcción de carreteras, la deforestación y los incendios pueden hacer estallar esta burbuja de humedad. “Abres las copas de los árboles, ¿verdad? Es como un montón de agujeros en la burbuja, por lo que la humedad se escapa más fácilmente y el bosque se vuelve más seco ”.

Además, la  estación seca  en la Amazonía es  cada vez más larga  y los  mega-secadores cada vez son más comunes debido al cambio climático y la deforestación. Al final de la estación seca, las plantas en áreas más estacionales del Amazonas deben depender no de la lluvia, sino del agua retenida en el suelo para continuar transpirando y liberando humedad a la atmósfera.

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Cuando la estación seca se extiende más allá de lo natural y el agua en el suelo es escasa, las plantas disminuyen su demanda de humedad a través de una estrategia peculiar: dejar caer las hojas. Esta materia de hojas secas está lista para ser quemada cuando un incendio iniciado en un campo cercano se sale de control.

“Todos estos años cuando los incendios se extendieron, las plantas estaban en un estado de estrés hídrico”, dice Paulo Brando, ecólogo tropical de la Universidad de California, Irvine, en Estados Unidos. “Y luego los animales tuvieron todo tipo de problemas, porque la disponibilidad de recursos, como frutas y energía, se reduce enormemente si hay una combinación de sequías e incendios”.

 

Vista aérea del dosel de la Selva Amazónica Foto Rhett A. Butler Mongabay

Incendios amazónicos en el futuro

El futuro de la selva amazónica dependerá de las complejas  interacciones  entre los incendios, la deforestación y el agravamiento de la sequía debido al cambio climático, así como otras causas humanas.

Algunos científicos advierten  que la Amazonía se está acercando a un  punto de inflexión : las precipitaciones pueden disminuir hasta que la selva tropical se convierta en una “sabana derivada”. Sin embargo, a diferencia de una sabana natural, que es un sistema altamente diversificado y funcional, una Amazonía severamente degradada puede verse más como “un sistema [ecológico] muy empobrecido y menos diversificado, que brinda menos protección”, dice Brando.

La porción sur de la Amazonía brasileña es actualmente más vulnerable a la transformación del bosque en sabana, especialmente a lo largo del Arco de la Deforestación, donde el bosque tropical se encuentra con pastos y tierras de cultivo.

Barlow, por otro lado, dice que como los incendios forestales en el Amazonas arden lentamente, son relativamente fáciles de combatir con los recursos adecuados. Brasil tiene hoy la tecnología para  predecir  y  monitorear incendios  con precisión . Es necesario, según él, que haya voluntad política e inversión para evitar que se queme el bosque que contiene el 10% de la biodiversidad del planeta.

Este texto se publicó originalmente en el sitio web de Mongabay Brasil el 28 de octubre de 2020

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