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Manglares, escudos contra huracanes y tormentas

Recientemente el Invemar en Colombia publicó varias imágenes que demostraron que los manglares en la isla de San Andrés funcionaron como un escudo contra el catastrófico paso del huracán IOTA. Los análisis del Instituto de investigación en temas marinos y costeros son confirmados por un estudio reciente realizado por investigadores de la Universidad de California.

En Colombia los impactos y las pérdidas económicas que dejan huracanes y tormentas no se cuantifican con regularidad, pero Estados Unidos tiene claro según datos de la NOAA que los eventos meteorológicos, acuáticos y climáticos causan un promedio de aproximadamente 650 muertes y $ 15 mil millones de dólares en daños por año y son responsables de aproximadamente el 90 por ciento de todos los desastres declarados por el presidente. Aproximadamente un tercio de la economía de los Estados Unidos, unos $ 3 billones, es sensible al clima.

Estos daños cuantificados por Estados Unidos también provocan cuantiosos impactos en toda la zona Caribe y son una muestra del poder destructivo de los vientos e inundaciones inducidos por este tipo de tormentas.

Pero las soluciones son fácilmente identificables en la naturaleza tal y como lo demostró Invemar con el paso de IOTA en un ejercicio sencillo, la adaptación del ecosistema de manglares y su enorme capacidad para mitigar los efectos y reducir el riesgo están comprobados.

Justamente en esa capacidad de protección de los ecosistemas se centra un nuevo estudio publicado recientemente en  Nature que evalúa globalmente el riesgo de inundación a lo largo de 700 000 km de costa y 59 países, y el servicio de protección que proporcionan los manglares para reducir los perdidas económicas y la afección a la población que vive en la costa.

Los datos más importantes de la investigación publicados en la web The Conversation por el investigador español Pelayo Menéndez y Michael Beck ambos de la Universidad de California y autores del estudio, estiman que en zonas protegidas por manglares, el riesgo de inundación esperado cada año supera los 730 000 millones de dólares en pérdidas asociadas a daños directos a bienes inmuebles.

La cifra anterior  se incrementaría en 65 000 millones de dólares mas en caso de no contar con este ecosistema como primera línea de defensa costera. Sin embargo, estos valores solo hacen referencia a daños directos. Si también tenemos en cuenta el impacto indirecto sobre el trabajo, la vida y otras actividades económicas, las cifras pueden llegar a puede ser de multiplicarse por 2 o por 3 explican los investigadores.

Pero los manglares, que funcionan como escudos contra los huracanes y las tormentas, no solo ofrecen protección sobre los bienes materiales, sino que también reducen el numero de personas expuestas a la inundación costera en 15 millones al año en todo el mundo.

Este modelo a escala, muestra cómo los manglares protegen la línea de costa de las olas.

Daños en las costas

En 2019 se registraron más de 90 tormentas con nombre propio y se y se contabilizaron un total de 62 días completos de ciclones tropicales de categoría 3 o superiores. Uno de los eventos mas destructivos fue el huracán Dorian , que devastó el norte de Bahamas con vientos de 300 km/h e inundaciones en 17 países y 15 estados de EE. UU.

Sin embargo, Dorian no fue el huracán más intenso del 2019. El tifón Halong, en el Pacífico Oeste, alcanzo una magnitud superior a Dorian, pero, afortunadamente, perdió intensidad al llegar a costa y las consecuencias no fueron tan severas.

En 2020 según la NOAA,  la temporada del Atlántico rompe el récord de la mayor cantidad de tormentas tropicales / subtropicales en un solo año. EN 2005, el Atlántico tuvo un total de 28 tormentas considerado el año más intenso según  los registros oficiales que datan desde 1851 pero 2020 estableció un nuevo record con 30 tormentas tan devastadoras como IOTA que en Colombia arrasó con el 98% de una isla de 7 kilómetros y menos de 7 mil habitantes, impactando con fuertes inundaciones varios países de Centro América y el norte de Sur América.

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“Sería lógico pensar que todos los países conocen estos riesgos y aplican medidas para proteger a la población costera y evitar daños en infraestructuras construidas en zonas potencialmente inundables, como puertos, aeropuertos, carreteras, plantas de tratamiento de aguas residuales y centrales eléctricas”, aseguran los autores del estudio titulado los beneficios globales de la protección contra inundaciones de los manglares, publicado en The Nature.

Sin embargo, esto no sucede de igual forma en todo el mundo, el estudio afirma que la mayor parte de los gobiernos y entidades privadas que llevan a cabo análisis de riesgo de inundación costera, lo hacen en países desarrollados, con capacidad económica suficiente para hacerse cargo de los costos o donde los ciudadanos pueden pagarse un seguro. Esto deja en desventaja a numerosos países en desarrollo, ubicados en zonas tropicales y subtropicales, mucho más vulnerables a estos eventos y sin capacidad para hacer frente a sus consecuencias.

Defendiendo las costas

Nuestro estudio fue diseñado para cuantificar los riesgos de inundación en todo mundo, aseguran los autores, “identificar las zonas mas vulnerables y proponer soluciones para reducirlos”. Para evaluar los daños sobre las infraestructuras y la afección a la población, se ha desarrollado una metodología de análisis de riesgo de inundación de cinco pasos, en los que se combinan modelos hidrodinámicos, modelos de vegetación y datos socio-económicos.

Dicha metodología se ha aplicado a zonas protegidas por manglar, con el objetivo de evaluar el servicio de protección frente a inundación de estos ecosistemas. Los manglares son arboles que crecen sumergidos en aguas saladas en la costa, y constituyen una primera línea de defensa frente a la inundación costera. Pero además, por su capacidad para crecer rápidamente, son capaces de adaptarse a condiciones cambiantes, como la subida del nivel del mar, y también contribuyen a retener sedimento y estabilizar el fondo. Las medidas que ha hecho el estudio, determinan que el terreno que rodea los manglares, crece verticalmente entre 1 y 10 mm al año.

En este análisis global, se ha mapeado el beneficio aportado por los manglares cada 20 km de costa en todo el mundo, y se han identificado 100 zonas, donde los manglares evitan pérdidas de más de 100 millones de dólares cada año. Esta visualización a escala global permite establecer zonas prioritarias de actuación donde la conservación y la restauración resultan rentables para la población, las propiedades y los gobiernos.

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Según las estimaciones del investigador Pelayo Meléndez, Estados Unidos, China y Taiwán reciben los mayores beneficios económicos –protección de bienes inmuebles– de estos ecosistemas, mientras que Vietnam, India y Bangladesh reciben los mayores beneficios sociales –protección de las personas–.

Los manglares como una infraestructura verde

El desarrollo costero y a la acuicultura son los principales responsables de un retroceso global de [más del 20 % de la superficie de manglar] entre 1980 y principios de los años 2000. Aunque más lentamente, las pérdidas continúan de la mano de la expansión urbana, la contaminación y la agricultura.

En vista del evidente servicio de protección costera que ofrecen los manglares (65 000 millones de dólares y 15 millones de personas cada año), deberían concebirse como una infraestructura nacional y ser financiados con fondos económicos destinados a la mitigación y recuperación frente a desastres naturales. Su restauración puede ser subvencionada del mismo modo que a día de hoy se cubren los gastos en la construcción de estructuras como muros y diques.

Hay otros estudios que también demuestran la capacidad de defensa de los ecosistemas. Por ejemplo, los realizados por Risk Management Solutions, una firma aseguradora de análisis de riesgos, que evalúan la protección frente a tormentas de la vegetación de marisma y los manglares.

Estos beneficios podrían utilizarse para desarrollar alternativas innovadoras de seguros para sistemas naturales, como las que ya se han puesto en marcha en los arrecifes de coral de México y a lo largo del Caribe. Conservar los manglares junto con otros ecosistemas como los arrecifes de coral puede multiplicar la protección frente a inundaciones.

Otras entidades, entre las que destaca el Banco Mundial, colaboran con países como Filipinas y Jamaica para estudiar cómo incluir los beneficios de los manglares en las cuentas estatales y en las propuestas para el Fondo Verde del Clima de la ONU, creado en el 2020 para ayudar a los países en desarrollo a mitigar las emisiones de efecto invernadero y adaptarse al cambio climático.

El gasto de gobiernos y aseguradoras para la gestión de desastres naturales está creciendo exponencialmente en todo el mundo. Por eso, creemos que nuestra investigación, que ha contado con el apoyo del Banco Mundial y la Iniciativa Climática Internacional de Alemania, ofrece nuevas oportunidades para costear la conservación y restauración de los manglares utilizando alternativas de adaptación al cambio climático, reducción del riesgo de los desastres naturales y fondos de aseguradoras afirman Menéndez y Beke.

Ante todo, preservar y conservar los bosques de manglar es una estrategia extremadamente rentable económicamente para proteger las costas de los daños ocasionados por las tormentas tropicales y la erosión costera otro aspecto importante del servicio de los manlares, concluyen los autores del estudio.

Basada en una nota original de The Conversation.

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